8 datos que te sorprenderán sobre los carros autónomos

Seguramente has escuchado hablar de los carros que se manejan solos o en inglés self-driving cars, pero lo que seguramente no sabías es que parte de la ciencia y la tecnología que hace funcionar a estos automóviles ya está en los vehículos que manejamos todos los días.

1. ¿Qué es un carro autónomo?

Los carros autónomos son un conjunto de tecnologías, sensores y estrategias de navegación que permiten a un vehículo desplazarse sin la intervención activa de un conductor humano.

Esta definición engloba diferentes sistemas de asistencia al conductor(a) que ya están en el mercado y otras nuevas tecnologías que todavía están por inventarse.

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2. ¿Cuáles son los tipos de carros autónomos?

El departamento de Transporte de los Estados Unidos de América menciona 5 niveles para la clasificación de carros autónomos:

Nivel 0

No existe la automatización en este nivel. El conductor controla el vehículo en todo momento.

Nivel 1

Este nivel implica la automatización de una o más funciones específicas del vehículo, por ejemplo el control electrónico de estabilidad o la asistencia de frenado en casos de emergencia.

Nivel 2

Se requiere la automatización de por lo menos 2 funciones primarias. Por ejemplo el conjunto de control de velocidad de crucero y el centrado de carril en carretera.

Nivel 3

El vehículo puede tomar el control de todas las funciones críticas dentro de cierto tipo de condiciones climáticas y de tráfico. Si alguna de estas dos condiciones cambia de forma significativa, se regresará el control al conductor. Los carros que se manejan solos entran en esta categoría.

Nivel 4

El vehículo toma el control completo del viaje. El usuario o la usuaria simplemente ingresa su destino y el carro se ocupa de llevarlo(la) de forma segura. Actualmente no hay ningún carro en el mercado en este nivel pero esto podría cambiar dentro de los próximos años.

3. ¿Cuál es la diferencia entre un carro autónomo y un carro que se maneja solo?

Los autos que se manejan solos son un tipo carro autónomo. En específico, son los carros autónomos de los niveles 3 y 4.

4. ¿Cuándo llegarán los carros autónomos al mercado?

Los carros autónomos ya están a la venta desde hace varios años. Incluso, tal vez ya hayas usado varias de las funcionalidades que estos autos tienen sin darte cuenta como en mi caso. “Recuerdo un viaje en carretera que hice hace un par de años con un amigo mío. Al llegar a la autopista apreté un botón, giré una palanca varias veces para establecer la velocidad de crucero y activé firmemente el control automático de velocidad. A partir de ese momento pude relajar mi pié del acelerador y comencé a disfrutar del viaje.”

Por otro lado, los carros que se manejan solos están en proceso de investigación y desarrollo. En algunas ciudades de los Estados Unidos de América ya se están probando y sólo es cuestión de tiempo para que el primer prototipo esté listo para lanzarlo al mercado global.

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5. ¿Por qué es interesante el desarrollo de carros autónomos?

Cada año, según la Organización Mundial de la Salud, hay alrededor de 1.24 millones de muertes por accidentes de tránsito. Esto equivale a alrededor de una muerte cada 25 segundos. Las causas de este tipo de accidentes son muy diversas, pero en la mayoría, el factor fundamental es el error humano.

Los carros autónomos tienen como objetivo principal el de aumentar la seguridad de sus pasajeros(as) y el de reducir los accidentes de tránsito. Los carros autónomos quieren que estas causas de accidentes viales sean cosa del pasado:

  • Distraerse al conducir: llamar o mandar mensajes por celular mientras se está al volante te puede costar la vida.
  • Manejar a exceso de velocidad: mientras más rápido vayas, menos tiempo tienes para reaccionar ante cualquier eventualidad.
  • Manejar en estado de ebriedad.
  • Manejar sin cuidado: pegársele a un carro, cambiarse de carril sin prestar atención, entre otros.
  • Manejar cansado(a)

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6. ¿Qué otras ventajas ofrecen los carros autónomos?

Los carros autónomos dan mayor flexibilidad y comodidad a los usuarios y usuarias; así como a los y las pasajeras. Además reducen la contaminación ambiental al no hacer cambios bruscos de velocidad. En otras palabras, entre más automatizado esté un carro, más ventajas proporciona a los usuarios y usuarias. Por ejemplo, los carros que se manejan solos podrán llevarte a la escuela o al trabajo y también podrán buscar el lugar más conveniente para estacionarse. Y luego, al final de un largo y cansado día, tu carro te estará esperando para llevarte a casa.

7. ¿Los carros autónomos serán 100% seguros?

No todos los accidentes son a causa del conductor o conductora. Algunos de ellos son causados por defectos de fábrica. Por ejemplo, uno de los casos más famosos es el de Toyota quien tuvo que retirar del mercado más de 9 millones de autos defectuosos entre 2009 y 2011. Se calcula que varios de estos carros, con defectos mecánicos en el pedal del acelerador, ocasionaron la perdida de 37 vidas humanas.

De igual forma, los componentes de carros autónomos requieren ser diseñados y programados por humanos, y es bien sabido que los humanos cometemos errores. En especial, los errores de software son muy comunes y uno en este tipo de sistemas puede ser fatal como nos lo demuestra la historia: un error en el sistema electrónico del motor de varios carros de Toyota causó la muerte a 89 personas al generar una aceleración no intencional del vehículo.

Se espera que los carros autónomos sean más seguros que la mayoría de los conductores humanos, pero la tecnología, por más avanzada que sea no podrá evitar todo tipo de accidentes.

8. ¿Cómo va a cambiar nuestro día a día con los carros que se manejan solos?

Los carros que se manejan solos serán de mucha utilidad. Imagina que cuando quieras ir de fiesta ya no tengas que preocuparte de quién va a manejar o que tengas que ir al centro de la ciudad y pasar horas buscando lugar para estacionarte. Si eres menor de edad ya no tendrás que preocuparte de quién te lleve a tu partido de futbol. Con los carros que se manejan solos ya no tendrás ninguno de estos problemas.

Además, los carros que se manejan solos son una solución ideal para disminuir considerablemente los accidentes viales, la fatiga de manejar en horas pico y en general para hacer los viajes más cómodos y placenteros.

Con esta nueva tecnología no todo es color de rosa. Se prevé que el impacto más grande sea en la Industria del Transporte, ya que si esta tecnología llegara a incorporarse a nuestras vidas, todos los trabajadores y trabajadoras de transporte de carga, de camiones de pasajeros y taxistas se volverán innecesarios, esto es, millones de personas en todo el mundo.

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El uso de carros completamente autónomos plantea nuevas incógnitas que tendrán que resolverse no sólo de forma técnica, sino también de forma jurídica.

Por ejemplo: ¿Quién será la persona responsable en caso de un accidente? ¿El pasajero, el fabricante, el peatón o el gobierno? ¿Cómo se verán afectadas las aseguradoras de autos?